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 1(P3 SS)
2008-01-02 Wed 20:53
その日、特別課外活動部――略称S.E.E.S(SPECIAL EXTRACRRICULAR EXCUTE SECTOR)の最年少メンバー・天田乾は体調が芳しくなかった。前日の探索での疲労が残っており、風邪気味の一歩手前というところである。それでもタルタロスまでやってきたのは、メンバーとしての責任感と少年らしい感情、即ち「仲間外れにされたくない」という思いからだ。もちろん実際に仲間外れにする者などいないし、その事は天田も知っているのだが、それはまた別の問題である。それが分かっているから、誰一人として帰れとは言わない。探索への参加は当然認められなかったが、本日の探索はふたりで行うとし、エントランスには多くのメンバーが待機することになった。リーダーによると、
「作ったペルソナのレベル上げたいから、少人数がいい」
というのが理由だそうだが、誰一人として信じてはいない。
気を遣ってくれたんだな、と思う天田の耳に、緊迫した声が届いた。
「前方、左の角にシャドウ反応。注意してください」
「了解」
短い応答と暫しの沈黙。空気が帯電し、そして、スパークした。
「戦闘、入ります!」
エントランスに風花の声が響く。同時に映像が展開した。モニターにではなく、空中にである。風花のペルソナ・ユノは結ぶ者。その能力により、探索中と待機中のメンバーの感覚を繋ぐことが出来るのだった。つまり彼らが見ている映像は、探索中のふたり、三園春樹と真田明彦が実際に見ている光景である。
彼らが対峙するのは“無の巨人”と“混沌のキュクロプス”で、強敵揃いのモナドの中でもやっかいな組み合わせであった。“無の巨人”は弱点が無いどころか物理攻撃は一切通じず、また“混沌のキュクロプス”は氷結攻撃以外は有効であるものの、ブフダインやメギドラオン等の強力な魔法に加えて回復魔法のメディアラハンも有している。戦闘が長引けば不利になる一方であろう。
学年で言えば明彦の方が先輩に当たるが、探索の指揮を取るのは2年生の春樹である。それは春樹のペルソナ能力が卓越しているからなのだが、下級生に指示されて不愉快がるほど明彦は狭量ではない。そもそもリーダーにと推したのは明彦であったし、最終決戦を間近に控えた今、メンバー全員がお互いを信頼し合っている。春樹は迷わず指示を出した。
「攻撃に徹して下さい」
「やってみよう」
明彦の行動が言葉ほどに謙虚でない事を、春樹はよく心得ている。思わずほころびた口許を引き締めると、召喚器の銃口をこめかみに当てた。一瞬のためらいも無く引き金を引く。
「メサイア!」
あらゆる属性に囚われない閃光が、巨人とキュクロプスの中間で爆ぜた。最後の光が消え去る前に、明彦が行動を起こす。ネコ科の猛獣を思わせるスピードで、あっという間にキュクロプスの懐に潜りこむ。次の瞬間、強烈な打撃がキュクロプスに加えられた。超高校級と謳われるその実力は、それがシャドウ相手であったとしても、いささかも衰えはしなかった。真芯を正確に捉え、渾身の力で殴打されたのだ。既に甚大なダメージを被っていたキュクロプスは、人間達に一撃も加えることなく霧散した。
「クリーンヒット!真田先輩、敵を撃破!!」
その声がモナドとエントランス、双方に響く。エントランスでは順平が口笛を吹き、ゆかりが「さっすが先輩!」と呟く。それぞれがそれぞれの表現で賞賛する中、天田少年は熱っぽい視線で映像を見つめていた。
天田の視線の先、モナド内部では勢いに乗った明彦が、召喚器で眉間を撃ち抜いていた。その直後、強力な電撃が巨人をなぎ倒す。巨人もまた、何ひとつ成し得ないまま消滅させられてしまった。急に広くなった空間に、風花の声が響く。
「敵の消滅、確認しました。お疲れ様です」
柔らかい声で緊張が解けたようだ。二人とも、ふぅ、と溜め息をつく。
「何とかなったな」
「そうですね。やっぱり、先輩は頼りになるなぁ」
しれっとした後輩の口調に、明彦は思わず笑い出した。
「調子のいい奴だな」
「あれ、本音ですけど、そう聞こえませんでした?」
「ふうん…まあいい。奥に階段が見えるな」
「先に進みましょう、このフロアには用ありません。“妙法村正”があるのは、この上だそうですから」
「了解」
笑い合って駆けていく背中を見送って、映像が消えた。既に何もなくなった空間を、天田は暫くの間見つめ続けていた。
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